湖南人很早就开始食用槟榔了,《史记·赵世家》记载:“黑齿雕题,却冠秫绌,大吴之国也。”创作于战国时期的《招魂》中也提到了:“雕题黑齿,得人肉以祀,以其骨为醢些。”

先秦时期,生活在湘潭地区之所以被人传说有黑齿的形象,多是因为他们爱以槟榔为食而形成一种名为“赤口”的外貌特征。对于湖南地区槟榔文化讲解最为详细的是南宋时期的地理学家周去非,他在《岭外代答·食槟榔》中写道:湖南人最喜欢食用槟榔,每当有客人前来拜访当地人,当地人用来招待客人的不是茶水,而是槟榔。

槟榔的食用方法是先用刀将槟榔切分,把清水、蚬壳压成的粉放在蒌叶上调和成糊状,再用蒌叶包裹切好的槟榔放入嘴中咀嚼。这时,嘴里的汁液是赤红色的,这口汁液是不能下咽的,必须吐出来。随着咀嚼者进一步的口腔运动,产生了更多的汁液。不久,咀嚼者的脸上就会出现潮红,因此自宋代以后,许多诗人都创作有“醉槟榔”这样的诗句。

在湖南地区,有的人还会加入丁香、桂花和三赖子这一类的香料一同咀嚼。这种食用方法也被人称为“香药槟榔”。不论是男女老幼、贫富贵贱,从早到晚,当地的人宁可不吃饭,也要咀嚼槟榔。

富贵的人家用银盘子陈放槟榔,贫穷的人家用锡盘摆放着。晚上就寝前当地人将盘子放在枕头边上,早上醒过来,首先拿一枚槟榔咀嚼。于是有人因此嘲笑广州人:“路上行人口似羊。”当地人因为喜爱食用槟榔,所以嘴唇都是通红的,一张嘴就可以看到满嘴的黑牙。如果有机会去当地人的聚会场所参观,就会发现那儿满地都是他们刚刚吐出的、鲜红色的唾液。外地人无法理解这种俗,他们询问当地人:你们为什么会如此喜爱吃槟榔?当地人回答说:“辟瘴、下气、消食。食久,顷刻不可无之,无则口舌无味,气乃秽浊。”

因为新鲜槟榔的果肉不能长久地保存,所以北方人食用的槟榔都是经过处理的。明代医学家李时珍《本草纲目·果部》曰:“今入北者,皆先以灰煮熟,焙熏令干,始可留久也。”这种熟制法沿袭到今天,就成为湖南地区制作食用槟榔的主要方法。

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